Entre altas y bajas, Eric Cancel apuesta a su futuro en Nueva York

Por Emmanuel “eMMa” Márquez

Según el papel, el caballo que monta Eric Cancel tiene muy poca oportunidad de ganar. American Apple es una potranca con una sola victoria en cuatro salidas y la pizarra de apuestas lee 47-1, es decir, que ofrece un pago superior a los $90 por cada dos dólares apostados. Se produce la partida y Cancel junto a la corredora zaina oscura saltan sobre el césped recién cortado del hipódromo Aqueduct en Nueva York. El boricua relaja a su animal durante la primera parte del recorrido de 1,200 metros. Él ya sabe que ella tiene buen ánimo y ganas de correr.  Circulan la primera media milla de la carrera al acecho desde la tercera posición y cuando restan 300 metros, Cancel la impulsa entre medio de dos corredoras para arrebatarles la delantera y ganar por centímetros el Matron Stakes, una carrera clásica de grado 3 con premio de $150,000. Algunos pocos fanáticos maldicen en las gradas , otros pocos celebran. Sería sorpresa para muchos, pero no para Cancel. Él siempre cree en sí mismo -y en su monta- sin importar lo que diga la pizarra. 

Cancel de 26 años, e hijo de dos jinetes profesionales en su tiempo, Efraín y Gezzela, se ha propuesto establecerse en quizás el circuito más duro en el hipismo norteamericano. La New York Racing Association [NYRA], comprende tres hipódromos en el estado; Aqueduct, Belmont y Saratoga que cuentan con los premios más robustos y las carreras más prestigiosas del calendario en Estados Unidos. Este dato atrae a una impresionante colonia de jockeys locales y extranjeros con pedigrí de Salon de la Fama durante todo el año. Ganar allí no es fácil, mucho menos establecerse, pero bajo sol, lluvia o nieve, Cancel apuesta a su futuro en Nueva York. Para él, el negocio se basa en calidad y no en cantidad o estadísticas.

Cancel, finalista al Premio Eclipse como Mejor Aprendiz en 2015, suma 710 victorias y nueve victorias de grado en ocho años de carrera. Entre altas y bajas, Cancel entiende que su lugar está en el panorama hípico de Nueva York.

“Yo sé que tengo la habilidad para competir contra ellos porque he estado aquí ocho años y me he podido mantener haciendo bastante bien”, dijo Cancel en conversación con Easy Endurance. “Tirar la toalla para irme a otro lado, no era. Me siento mejor intentando en lo duro hasta perseverar porque así mismo han hecho otros como John Velázquez, Irad Ortiz Jr, José Luis Ortiz y Manuel Franco”.

En 2021, Cancel hilvanó su mejor campaña profesional hasta el momento sumando 147 victorias y superando los nueve millones de dólares en premio acumulados. Igualmente, pasó a los libros de historia como uno de los pocos jinetes que ha logrado ganar seis carreras es una misma tanda hípica en los hipódromos de la NYRA. Asimismo, ganó su primer título como jinete líder en el mitin de invierno en Aqueduct con 78 triunfos. 

Con la llegada de más y mejores jinetes que buscan los beneficios económicos de Nueva York incluyendo más recientemente a Flavien Prat, el negocio se ha complicado para Cancel en 2022 quien hasta el día de esta entrevista sumaba 54 victorias y más de cinco millones en premios. Sin embargo, su capacidad, madurez y positivismo son sorprendentes y lo mantienen enfocado solo en los factores que puede controlar y en ser mejor cada día sobre la silla.

“Este año ha cambiado un poco, han venido más jinetes de afuera a montar en el área de Nueva York. Me ha bajado un poco el negocio, pero no es algo que me preocupe tanto”, sostuvo Cancel. ” Uno se molesta un poco, pero a la misma vez se motiva a querer hacerlo mejor, tratar de estar en el nivel donde están ellos”. 

Cancel siempre estuvo claro en que su futuro se encontraba en los Estados Unidos. Partió de Puerto Rico en 2015 con apenas dos semanas con licencia profesional y cinco victorias a su nombre. Después de varios meses en Gulfstream Park conociendo las particularidades del negocio, Cancel movió su silla a Nueva York donde ha permanecido hasta ahora. 

Si algo no le ha faltado a Cancel son grandes mentores. Eric no tan solo aprendió del negocio y la vida con sus padres, sino que el piloto criado en el barrio Guzmán Abajo de Río Grande contó desde el día uno de su carrera profesional con la mentoría de quizás el mejor jinete puertorriqueño en la historia, Angel Tomás Cordero Jr., quien fue su agente por espacio de cuatro años y de quien aprendió sobre la ética de trabajo y el estilo norteamericano de montar caballos. 

“De Junior uno aprende un monton. Él te enseña desde cómo montar un caballo pasivamente hasta cómo montar agresivamente. Cómo moverte en los caballos para tratar de ayudarlos y sacarle el máximo, tú aprendes de todo, ese hombre es un maestro”, dijo Cancel.

Igualmente, su compatriota John Velázquez siempre estuvo ahí para un buen halón de orejas.

“Nosotros somos como una familia”, manifestó Cancel. “Johnny es el papá de todos nosotros y Junior es el abuelo. Todos los escuchamos a ellos. Johnny es el líder de todos nosotros, cuándo él se sienta a hablar todos se quedan callados escuchándolo. Eso es un maestro”.

Uno de los sueños de Cancel es poder participar de los Breeder’s Cup. Esa meta podría cumplirse pronto si la potranca American Apple es nominada al evento a celebrarse el 4-5 de noviembre en el hipódromo Keeneland. Cancel dijo que está esperanzado en obtener la llamada para conducirla en Kentucky, pero que si no, agradece la oportunidad de haberla montado. 

Con las habilidades de Cancel el éxito rotundo parece ser una cuestión de tiempo más que de suerte. Un jinete fuerte sobre los caballos, liviano y con la versatilidad de ganar del puntero o desde el paso y cuyo mejor atributo es su mentalidad positiva y capacidad para entender los pormenores de la industria. 

“Lo que está para mí nada me lo va a quitar, aunque tome tiempo. Yo soy de esas personas que no apresuro las cosas. Todo a su tiempo. Siempre con una mente positiva, yo no me encierro en nada, lo que tenga que pasar, pasa por una razón”.

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